Delta IV wynosi szpiegowskiego satelitę USA

Po kilku dniach opóźnień z bazy Vandenberg w Kalifornii wystartowała w końcu rakieta Delta IV z tajnym ładunkiem Biura Rozpoznania Stanów Zjednoczonych NROL-47. Rakieta w konfiguracji z dwiema rakietami pomocniczymi na paliwo stałe opuściła stanowisko startowe o 23:11 polskiego czasu w piątek.

Rakieta po wzniesieniu skierowała się na południowy-zachód na dosyć rzadką wsteczną orbitę (przeciwną do ruchu obrotowego Ziemi). Transmisja ze startu skończyła się kilka minut po starcie, tuż po odrzuceniu owiewki chroniącej tajny ładunek. Potwierdzenie udanej misji spłynęło 2 godziny i 20 minut po starcie, gdy poinformowano o udanym oddzieleniu ładunku i satelity.

O ładunku


Pierwszą tajną misją USA w tym roku był lot rakiety Falcon 9 z satelitą Zuma w niedzielę. Wiele wskazuje na to jednak, że kilka godzin po starcie utracono statek. Zuma była owiana wyjątkowo dużą tajemnicą (nie wiadomo nic o przeznaczeniu ładunku ani agencji, która miałaby go kontrolować). W przypadku zaś ładunku NROL-47 możemy z dużym prawdopodobieństwem wskazać jego przeznaczenie jeszcze zanim trafił na orbitę.

Wsteczna orbita, na którą został zabrany statek wskazuje na jedyny taki program prowadzony przez NRO, czyli satelitę radarowego Topaz. Byłby to już 5. statek tego systemu. Przypuszczenia potwierdzają też: konfiguracja rakiety (Delta IV M+(5,2)), która latała do tej pory tylko z tymi satelitami, czas wskazujący na typowy odstęp w wymianie tego typu satelitów i dpięć kwiatów lilii występujących w oficjalnym emblemacie misji.

Satelita Topaz pochodzi z programu datującego swój początek w 1999 roku. W ramach Future Imagery Architecture miał powstać skonsolidowany program radarowych i optycznych satelitów rozpoznawczych Narodowego Biura Rozpoznania. Z powodu dużych opóźnień zrezygnowano jednak z części optycznej na rzecz oddzielnych inicjatyw, a radary programu FIA zaczęły latać od 2010 roku. Piąty satelita Topaz był zapowiedziany na lot w 2017 roku w dokumentach upublicznionych przez Edwarda Snowdena. Piąty Topaz używa nieco innej orbity od poprzedników i może to być na przykład związane z chęcią zwiększenia zasięgu w obejmowanej szerokości geograficznej. Po znalezieniu satelity na niebie będziemy mogli potwierdzić dokładne parametry orbity.

Satelity radarowe umożliwiają całodobową obserwację Ziemi bez względu na warunki atmosferyczne.

Podsumowanie


United Launch Alliance - operator rakiety Delta IV - swój następny lot orbitalny przeprowadzi z rakietą Atlas V, która 18 stycznia ma wynieść na orbitę czwartego satelitę wczesnego ostrzegania SBIRS. Kolejny rok rakiety Delta IV to będzie lot w konfiguracji Delta IV Heavy z satelitą naukowym NASA Parker Solar Probe. Obecnie start ten jest planowany na koniec lipca.

Źródło: SF101/ULA

Więcej informacji:

Na zdjęciu:Delta IV wynosząca satelitę NROL-47 ze stanowiska SLC-6 w bazie Vandenberg w Kalifornii. Źródło: ULA/Jeff Spotts.