Hubble: w poszukiwaniu zagubionego ramienia NGC 4625

W zeszłym tygodniu Kosmiczny Teleskop Hubble'a wykonał nowe zdjęcie karłowatej galaktyki NGC 4625. Leży ona blisko 30 milionów lat świetlnych stąd, w granicach gwiazdozbioru Psów Gończych (łac. Canes Venatici). Pokazany tu obraz został zarejestrowany przy użyciu instrumentu ACS (Advanced Camera for Surveys) i odkrywa przed nami pojedyncze ramię spiralne galaktyki. Dlaczego jest ona aż tak niesymetryczna?

Zazwyczaj galaktyki spiralne posiadają co najmniej dwa ramiona. Aby wyjaśnić naturę zagadkowej asymetrii NGC 4625, naukowcy przyjrzeli się jej dokładniej na różnych długościach fali. Obserwacje wykonane w promieniowaniu ultrafioletowym wykazały na przykład, że w tym zakresie widma elektromagnetycznego cały dysk galaktyki jest cztery razy większy od jej obrazu optycznego (widać to na poniższej fotografii). A to może oznaczać, że galaktyka ma w sobie bardzo wiele młodych, bardzo gorących gwiazd, które widzimy właśnie głównie w ultrafiolecie. W dodatku zdają się one powstawać najliczniej w najbardziej zewnętrznych obszarach jej dysku.

Te młode gwiazdy liczą sobie najprawdopodobniej "zaledwie" około jednego miliarda lat. Gwiazdy rezydujące w widocznym na pokazanym powyżej zdjęciu dysku galaktycznym są średnio niemal dziesięć razy starsze. Astronomowie przypuszczają od dość dawna, że tak wysokie tempo formowania się nowych gwiazd w NGC 4625 zostało wyzwolone przez jej zderzenie bądź grawitacyjne oddziaływanie z inną, pobliską galaktyką karłowatą - NGC 4618. NGC 4618 mogła wówczas doprowadzić nawet do całkowitego zniszczenia jednego z jej okazałych dawniej ramion spiralnych.

Hipoteza ta doczekała się mocnego dowodu obserwacyjnego jeszcze w roku 2004. Okazało się wtedy, że gaz położony w najbardziej zewnętrznych obszarach galaktyki NGC 4618 jest silnie przyciągany grawitacyjnie właśnie przez pobliską NGC 4625.

NGC 4625 w ultrafiolecie - GALEX/NASA

Warto dodać, że sama NGC 4625. została odkryta w roku 1787 przez Williama Herschela.

 

Czytaj więcej:

 

Źródło: ESA/NASA

Na zdjęciu: galaktyka karłowata NGC 4625 sfotografowana przy pomocy Kosmicznego Teleskopu Hubble'a. Źródło: NASA/ESA.