Łazik Curiosity znajduje materiały organiczne w marsjańskich skałach

Naukowcy zajmujący się misją łazika Curiosity ogłosili odkrycie złożonych molekuł organicznych w dwóch depozytach skalnych na dnie starożytnego jeziora. Jest to pierwsza tak przekonująca obserwacja cząstek organicznych na powierzchni Marsa.

Łazik Curiosity badający powierzchnię Marsa od 2012 roku znalazł dowody na to, że w dalekiej przeszłości na Marsie mogło istnieć życie. Inna obserwacja związana z dużą zmiennością zawartości metanu w atmosferze wskazuje, że takie życie może istnieć nawet teraz. Nowe odkrycia zostaną opublikowane w jutrzejszym numerze czasopisma naukowego Science.

Największy ślad organiczny na Czerwonej Planecie


Łazik Curiosity od 2012 roku poszukuje za pomocą swoich instrumentów śladów na warunki do istnienia życia w przeszłości Czerwonej Planety. Cząsteczki organiczne zostały już kiedyś przez łazik wykryte, jednak sygnały były tak słabe, że mogły pochodzić z zanieczyszczenia aparatury. Obecne odkrycie dotyczy dwóch odwiertów, gdzie znaleziono duże cząsteczki organiczne z zawartościami próbki 100 razy wyższymi od poprzednich wyników.

Odkrycie łazika nie determinuje pochodzenia tych cząsteczek. Choć molekuły te są budulcami życia na Ziemi, to ich źródło nie musi stanowić śladów dawnego życia, a być wynikiem procesów geologicznych.

Dziś wiemy, że Mars był kiedyś planetą z klimatem umożliwiającym występowanie wody w stanie ciekłym na powierzchni. Wiemy chociażby, że krater Gale, który bada łazik Curiosity mieścił w sobie kiedyś jezioro, ze składnikami potrzebnymi do utrzymania życia.

Najnowsze odkrycia łazika to dobry prognostyk przed dalszym badaniem Marsa w kierunku poszukiwania życia.

Zagadkowa zmienność poziomu metanu


W drugim artykule, który ukaże się w piątek na łamach Science, naukowcy opisują odkrycie znaczących sezonowych zmian w zawartości metanu w atmosferze, obserwowanych na przestrzeni 3 marsjańskich lat (prawie 6 ziemskich).

Metan ten mógł powstać w interakcjach chemicznych skały-woda, jednak naukowcy nie wykluczają też pochodzenia biologicznego. Ostatnie obserwacje wskazują, że poziom metanu faluje, osiągając największe stężenia podczas klimatycznego lata, a najmniejsze podczas zimy.

Ostatnie odkrycia to na pewno nie koniec


Odkrycie materiału organicznego było wynikiem prowadzonych odwiertów w mułowcach - okruchowych skałach, które powstały w wyniku sedymentacji materiału miliardy lat temu na dnie występującego wtedy w kraterze Gale jeziora. W odkrytych molekułach organicznych znaleziono siarkę, dzięki której być może materiał ten zachował się przez tak ogromny okres czasu.

Pomiary wykazały występowanie koncentracji związków węgla w ilości 10 i więcej cząstek na milion. Niektóre z wykrytych cząsteczek to: tiofeny, benzen, toluen i krótkie łańcuchy węglowe jak propan i butan.

Znaleziony metan i związki węgla w skałach marsjańskich to zachęta do dalszych badań Czerwonej Planety. Podobnych i dokładniejszych odkryć możemy się spodziewać na przestrzeni najbliższych lat, a nawet miesięcy. Europejska sonda TGO, już rozpoczyna pomiary gazów w atmosferze planety, a nadchodzące misje europejskiego i amerykańskiego łazika powinny poszerzyć naszą wiedzę o historii i teraźniejszości Czerwonej Planety.

Więcej informacji:

Źródło: NASA/Science

Na zdjęciu: Fotografia autoportretowa łazika Curiosity przed badaniem skały nazwanej Buckskin. Źródło: NASA?JPL-Caltech/MSSS.