Mars jednak kolebką życia?

Na Marsie odkryto ślady dawnych morskich złóż hydrotermalnych. Czy to jedno z tych miejsc, dzięki którym możemy dowiedzieć się więcej także o pochodzeniu życia… ziemskiego?

Sonda Mars Reconnaissance Orbiter znalazła niedawno na Marsie duże depozyty skalne w rejonie wyschniętego zbiornika wodnego. Naukowcy sądzą, że uformowała je woda podgrzewana przez aktywność wulkaniczną skorupy planety. Woda ta mogła wówczas przedostawać się na dno wielkiego, dawnego morza. Zdaniem naukowców z NASA aktywność ta, w połączeniu ze stojącą w jednym miejscu wodą morską, mogła stworzyć warunki podobne do tych istniejących na Ziemi w czasach, gdy powstawały na niej proste formy życia.

Ilustracja naukowej interpretacji pochodzenia depozytów w obszarze Eridania basin na południowej półkuli Marsa - mogą one być rezultatem aktywności hydrotermalnej na dnie morza, które istniało około 3,7 miliarda lat temu. Źródło: NASA

Dziś na Marsie nie ma wprawdzie ani wulkanów, ani wody w stanie ciekłym, ale mniej więcej 3 miliardy lat temu warunki były tam prawdopodobnie całkiem inne. Naukowcy ocenili na tyle właśnie wiek znalezionych na Marsie osadów. Podwodne warunki na Ziemi w mniej więcej tym samym okresie w jej dziejach były bardzo zbliżone. A to właśnie wtedy i tam, na dnie ciepłych mórz, tworzyły się najprostsze formy ziemskiego życia. Co więcej, w niektórych miejscach naszej planety warunki takie panują nadal - to właśnie tam żyją organizmy, które pozyskują energię chemiczną ze skał, bez udziału światła słonecznego. Ale skorupa ziemska jest wciąż aktywna i zmienna, więc nie zapisały się w niej żadne dawne ślady po tych tajemniczych początkach życia na naszej planecie.

Całkiem inaczej może być natomiast w przypadku Marsa, a także satelitów Jowisza czy Saturna takich jak Europa i Enceladus. Sonda Mars Reconnaissance Orbiter ma na swym pokładzie specjalny spektrometr umożliwiający identyfikację chemiczną minerałów i skał (CRISM). Za jego pomocą zbadała rejon Eridania basin znajdujący się w najbardziej dawnym i jednocześnie odsłoniętym obszarze widzianego przez nią Marsa. Objętość pradawnego marsjańskiego morza oceniono na 210 000 kilometrów sześciennych. To mniej więcej tyle, co dziewięć razy całkowita objętość wszystkich Wielkich Jezior Ameryki Północnej. W materiałach osadach tego zbiornika wodnego znaleziono minerały takie jak serpentyn, talk i węglan.

Zdaniem autorów niedawno opublikowanej pracy życie nie potrzebuje w zasadzie ani ciepła, ani zdatnej do oddychania atmosfery, a jedynie skał w połączeniu z ciepłą wodą. Hydrotermalne złoża na Marsie są więc całkiem nową kategorią w badaniach możliwego życia na tej planecie. Odkrycie to zwiększa również ilość i różnorodność dawnych “mokrych” szczegółów jej rzeźby. Czy wiedzieliście zresztą, że na Marsie istniały dawniej rzeki, jeziora, morza, delty, gorące źródła i wody podziemne?
 

Czytaj więcej:

Źródło: NASA/JPL

Grafika: Eridania basin na Marsie może być pozostałością po wielkim morzu, które istniało mniej więcej 3,7 miliarda lat temu. Przedstawiono tutaj szacowane wartości głębokości jego wód. Źródło: NASA