Zadziwiające narodziny galaktyki

Na podstawie obserwacji Galaktyki Sieci Pajęczej naukowcy potwierdzili, że powstaje ona z gęstych obłoków zimnego gazu, a nie jako wynik gwałtownego łączenia się kilku galaktyk jak dotąd uważano. Wyniki ich badań zostały opublikowane 2 grudnia w czasopiśmie Science.

Galaktyka Sieci Pajęczej (ang. Spiderweb Galaxy), znana również jako MRC 1138-262, to ciągle rozrastająca się galaktyka w gromadzie protogalaktyk znajdującej się 10 miliardów lat świetlnych od Ziemi w gwiazdozbiorze Hydry. Jest to jedna z najmasywniejszych galaktyk, które są nam znane. Ze względu na jej odległość od Ziemi, możemy obecnie obserwować, jak wyglądała ona 10 miliardów lat temu, gdy sam Wszechświat miał zaledwie 3 miliardy lat.

Grupa naukowców obserwujących tę galaktykę skupiła się na wykryciu w jej centrum tlenku węgla (CO) w formie gazowej. Gdy badacze potwierdzili tam tlenek węgla, zasugerowało to obecność także dużych ilości cząsteczek wodoru. Ilość tego pierwiastka jest szacowana na ponad 100 miliardów mas Słońca, a jego temperatura na około -200oC. Gaz w takich warunkach jest materiałem, z którego powstają nowe gwiazdy. Naukowcy przypuszczają również, że ze względu na obecność cząsteczek tlenu i węgla, które mogą powstać jedynie we wnętrzach bardzo masywnych gwiazd, obłoki gazu pochodzą z wcześniejszej generacji gwiazd, które później wybuchły jako supernowe.

Badania dowodzą, że Galaktyka Sieci Pajęczej formuje się właśnie z tych zimnych obłoków molekularnych, a nie poprzez łączenie się mniejszych galaktyk. Potwierdziły to również wcześniejsze obserwacje, które wykazały intensywnie zachodzące procesy gwiazdotwórcze na tym obszarze. Nie ma jednak jeszcze pewności skąd pojawiły się obłoki gazu, ani w jaki sposób zgromadziły się i utworzyły rdzeń gromady. Niemniej jednak ich obecność wskazuje, że są one źródłem wzrostu Galaktyki Sieci Pajęczej.

Wyniki tych obserwacji skłoniły naukowców do zmodyfikowania wcześniejszej teorii powstawania gigantycznych galaktyk, która zakładała, że formują się one, gdy mniejsze galaktyki zderzają i łączą się ze sobą. Przykład Galaktyki Sieci Pajęczej zaburza podejrzenia co do kanibalistycznej natury galaktyk. Obecnie naukowcy przypuszczają, że zanim galaktyki wejdą w fazę kanibalistyczną, "żywią się" obłokami gazu będącymi pozostałością po gwiazdach wcześniejszych generacji.

Więcej informacji:

Źródło: czasopismo Science


Na zdjęciu: Zdjęcie Galaktyki Sieci Pajęczej zrobione przez Kosmiczny Teleskop Hubble'a. Źródło: NASA.