Droga Mleczna bardziej niezwykła niż nam się wydaje

Droga Mleczna jest jak dotąd najlepiej zbadaną galaktyką. Jednak im więcej się o niej dowiadujemy, tym bardziej odbiega ona od tego, co przyjęliśmy za normę. Najnowsze dane pochodzące z analizy SAGA zmieniają sposób w jaki postrzegaliśmy Drogę Mleczną porównując nasza galaktykę z innymi, które są obecnie badane.

Wyniki najnowszej analizy SAGA (ang. Satellites Around Galactic Analogs) wskazują, że satelity Drogi Mlecznej są dużo spokojniejsze niż te w innych galaktykach. Wiele satelitów z naszych “siostrzanych” galaktyk dynamicznie produkuje nowe gwiazdy, przeciwnie do ich odpowiedników w naszej galaktyce. Ta obserwacja skłania naukowców do przypuszczeń, że Droga Mleczna nie jest tak “normalna” jak do tej pory uważaliśmy. 

Droga Mleczna od początku była naszym punktem odniesienia przy badaniu innych galaktyk. Początkowo przyjęta jako typowy przedstawiciel galaktyk spiralnych, wraz ze wzrostem naszej wiedzy o wszechświecie, galaktykach i ich ewolucji, postrzeganie naszej galaktyki stopniowo się zmienia. Naukowcy twierdzą, że zestawienie Drogi Mlecznej z innymi galaktykami umożliwi nam umiejscowienie jej w szerszym kontekście i porównanie jej z innymi (mniej lub bardziej podobnymi) obiektami. 

Droga Mleczna posiada na obrzeżach mniejsze galaktyki satelitarne, które dzięki siłom grawitacji krążą wokół niej. Są wśród nich takie obiekty jak Obłoki Magellana – Wielki i Mały, SagDEG czy też Karzeł Psów Gończych. Wiele z tych satelitów ostatecznie wpadnie do naszej galaktyki lub też stanie się jej częścią.

Co jest jednak zaskakujące, po badaniach 8 galaktyk podobnych do Drogi Mlecznej w ciągu ostatnich 5 lat, analiza SAGA wykazała, że galaktyki satelitarne Drogi Mlecznej są zdecydowanie mniej aktywne (przez co mają też mniejszą jasność) niż satelity innych zbadanych galaktyk. 

“Każdego roku publikuje się setki badań na temat ciemnej materii, kosmologii, powstawania gwiazd i galaktyk, które opierają się na tym, co wiemy o Drodze Mlecznej” – mówi Marla Geha, profesor z Yale University i autorka badań. “Jest jednak całkiem możliwe, że nasza galaktyka nie jest normą”. Jeśli okaże się to prawdą, ten fakt poważnie zmieni postrzeganie naszych siostrzanych galaktyk. “Dlatego tak ważne jest określenie czy Droga Mleczna jest wyjątkowa czy raczej zwyczajna” – dodaje profesor Geha.

SAGA będzie badała w sumie 100 galaktyk podobnych do Drogi Mlecznej. Grupa 8 z nich, którą do tej pory przeanalizowano, mimo, że już pokazuje tendencję w aktywności galaktyk satelitarnych i ich jasności, jest jeszcze zbyt mała, aby na jej podstawie wyciągać konkretne wnioski. Na przestrzeni następnych 2 lat zbadanych ma zostać kolejnych 25 galaktyk, które w przyszłości powiększą bazę danych SAGA.

Wyniki dotychczasowych badań na bazie bieżących danych uzyskanych przez SAGA zostały opublikowane w czasopiśmie Astrophysical Journal.

 

Źródło: Yale University

Więcej informacji:

Na zdjęciu: zdjęcie Wielkiego Obłoku Magellana, największej galaktyki satelitarnej Drogi Mlecznej. Źródło: NASA.