Rozmiar egzoplanet kluczowy dla wykrywania ich atmosfer

Najnowsze badania 30 egzoplanet krążących wokół odległych gwiazd wskazują, że to rozmiar, a nie masa, jest najistotniejszym czynnikiem przy wykrywaniu atmosfer tych ciał niebieskich. W największym jak dotąd badaniu zbiorowym egzoplanet udało się odkryć atmosfery 16 egzoplanet typu “gorących Jowiszy” oraz określić, że w każdym przypadku zawierały one parę wodną.

Badania zostały przeprowadzone przez grupę europejskich naukowców pod przewodnictwem badaczy z UCL (ang. University College London), a wyniki zostały przedstawione przez głównego autora badań Angelosa Tsiarasa na corocznym Europejskim Kongresie Nauk Planetarnych (ang. European Planetary Science Congress), który odbył się w dniach 17-22 września w Rydze.

Wnioski wynikające z badania mogą mieć poważne skutki na ogólnoprzyjętą klasyfikację oraz porównywanie egzoplanet. “Mimo, że do tej pory odkryto ponad 3000 egzoplanet, ich atmosfery badano jedynie na pojedynczych przypadkach” – komentuje Tsiaras.

Naukowcy wykorzystali dane archiwalne z kamery WFC3 (ang. Wide Field Camera 3) Kosmicznego Teleskopu Hubble’a, z których uzyskali widma 30 egzoplanet. Następnie badacze przeanalizowali je na obecność charakterystycznych śladów, które mogą świadczyć o obecności gazów. Około połowa z 30 wybranych egzoplanet miała wyraźne znaki istniejącej atmosfery.

Badania wskazują, że mimo, że wykrywanie atmosfer jest bardziej prawdopodobne przy egzoplanetach o większym promieniu, masa samej planety nie ma raczej większego wpływu na ten proces. To z kolei sugeruje, że siły grawitacyjne planety nie wpływają znacząco na ewolucję atmosfery.

Większość atmosfer wykrytych w badaniu prawdopodobnie ma chmury. Jednak 2 najgorętsze przypadki planet, gdzie temperatury przekraczają 17000C, mają mieć czyste nieba, przynajmniej w wyższych warstwach atmosfery. Wyniki obserwacji tych obiektów wskazują, że obok pary wodnej obecnej w atmosferach wszystkich przebadanych egzoplanet, w tych 2 przypadkach występują także tlenki tytanu i wanadu.

“30 egzoplanet to znaczący postęp w porównaniu do kilku przypadków planet zaobserwowanych lata temu, ale ciągle daleko nam do większego zbioru danych. Pracujemy nad wysłaniem misji kosmicznych w ciągu kolejnych 10 lat, które pomogą nam zebrać informacje o setkach, a nawet tysiącach egzoplanet” podsumowuje doktor Giovanna Tinetti z UCL.

 

Źródło: Europlanet Media Centre

 

Więcej informacji:

Na zdjęciu: artystyczne przedstawienie wybranych egzoplanet odkrytych przez teleskop Keplera. Źródło: NASA.