Rozpoczynają się przygotowania do misji Plato

Już niebawem rozpoczną się przygotowania do misji Plato. Ta misja Europejskiej Agencji Kosmicznej polegać będzie na znajdowaniu i badaniu planet pozasłonecznych. Głównym jej wykonawcą ma być niemiecka firma OHB System AG. W tym miesiącu w Bremie podpisano już stosowną umowę, w której zawarto porozumienia dotyczące dostarczenia satelity, fazy testowej niezbędnej do jego uruchomienia, oraz jego umieszczenia na orbicie.

Plato (PLAnetary Transits and Oscillations of stars) ma rozpocząć się w roku 2026. Jej głównym celem są pozasłoneczne układy planet, a w szczególności planety skaliste krążące wokół gwiazd podobnych do Słońca. To prowadzi w sposób naturalny do poszukiwań tak zwanej "drugiej Ziemi". Naukowcy chcą też skoncentrować się na szukaniu planet krążących wokół swych macierzystych gwiazd w tak zwanej strefie zamieszkiwalnej.

Samą sondę ma zbudować koncern OHB wraz z francusko-brytyjską firmą Thales Alenia Space i szwajcarską RUAG Space Switzerland. Z kolei Niemiecka Agencja Kosmiczna DLR i konsorcjum złożone z różnych europejskich ośrodków badawczych zapewni jej stosowne instrumenty naukowe, w tym 26 kamer i jednostek elektronicznych, które będą obserwować duży płat nieba w poszukiwaniu egzoplanet. Umożliwi to stały monitoring tysięcy jasnych gwiazd na dużej powierzchni nieba - w poszukiwaniu maleńkich, regularnych spadków w ich jasnościach. Spadki takie mogą być powodowane właśnie przez tranzyty, czyli przejścia planet na tle tarczy gwiazd. Planety w porównaniu z gwiazdami są jednak na tyle małe, że zadanie to wymaga bardzo precyzyjnych, długoterminowych obserwacji fotometrycznych.

Misja Plato ma być rozszerzeniem misji ESA o nazwie Cheops (CHaracterising ExOPlanet Satellite), która rozpoczyna się już w przyszłym roku i ma przeprowadzić wstępne badania znanych już egzoplanet. Po niej z kolei nastąpi misja Ariel, której początek zaplanowano na rok 2028. W jej ramach wykonane zostaną bardzo szczegółowe obserwacje różnorodnej próbki planet pozasłonecznych oraz dokładne badania ich atmosfer.

Satelita Plato ma pracować w punkcie Lagrange’a L2 dla układu Ziemia-Słońce, położonym w odległości około 1,5 miliona kilometrów od Ziemi. Zostanie najprawdopodobniej wyniesiony na orbitę przez rakietę Sojuz, która wystartuje z kosmodromu Kourou w północnej Gujanie Francuskiej nad Atlantykiem.

Czytaj więcej:

Źródło ESA


Ilustracja: ESA