Odnowiona rakieta firmy Orbital ATK wynosi 10 satelitów obserwacyjnych

Rakieta Minotaur-C firmy Orbital ATK wzbiła się we wtorek w powietrze nad bazą lotniczą Vandenberg w Kalifornii. Wyniosła na niską orbitę polarną 10 małych satelitów obserwacji Ziemi, należących do prywatnego przedsiębiorstwa Planet z San Francisco.

Minotaur-C to zmodyfikowana wersja rakiety Taurus XL, która swoją ostatnią misję odbyła w 2011 roku. Nie udało się jej wówczas wynieść na orbitę satelity NASA do badań klimatu. Przyczyną problemów była owiewka chroniąca ładunek, która nie została prawidłowo odrzucona i uniemożliwiła rakiecie osiągnięcie z ładunkiem stabilnej orbity. Projekt rakiety stał po dwóch nieudanych lotach pod znakiem zapytania, ale firma Orbital ATK zdecydowała się na przemianowanie systemu oraz poprawę jego awioniki i mechanizmów separacji osłony aerodynamicznej. Tak po 6 latach powraca do lotów nieco ponad 30-metrowa rakieta, tym razem nazwana Minotaur-C.

Relacja ze startu


Rakieta wystartowała o 22:37 polskiego czasu ze stanowiska 576E. Rakieta szybko znalazła się ponad niskimi chmurami kłębiącymi się nad bazą wojskową. Po 30 sekundach przekroczyła prędkość dźwięku w powietrzu. Drugi stopień przejął pracę po około półtorej minucie od startu. Później prawidłowo odrzucono osłonę aerodynamiczną na ładunek i rakieta kontynuowała swój lot, odpalając po kolei trzeci i czwarty stopień na paliwo stałe.

Po udanym locie rakietowym ładunki misji zostały kolejno wypuszczone: najpierw 6 satelitów SkySat (każdy po 110 kg), potem 4 mniejsze (każdy po 3 kg) CubeSaty Dove. Firma Planet i operator rakiety Orbital ATK ogłosiły sukces misji i prawidłową komunikację ze wszystkimi statkami po około dwóch i pół godziny od startu. Satelity znalazły się na orbicie polarnej o inklinacji 97,4 stopnia oraz wysokości 500 km.

O ładunku

SkySat

Sześć satelitów SkySat to obserwacyjne statki o wymiarach niewielkiej lodówki. Zostały zbudowane przez dużego producenta satelitów, firmę Space Systems Loral. Każdy z nich waży 120 kg i jest wyposażony w teleskop Ritcheya-Chrétiena z długością ogniskowej 3,6 m. Teleskop jest w stanie obrazować Ziemię monochromatycznie z rozdzielczością 0,9 m i kolorowo z rozdzielczością 2 m.

Dove

Oprócz większych SkySat’ów na orbitę trafiły cztery satelity standardu CubeSat 3U. Dołączyły do już bogatej w 275 statków flotylli niewielkich satelitów obserwacji Ziemi w średniej rozdzielczości. Satelity Flock-3m (techniczna nazwa tego systemu) są produkowane niezależnie przez firmę i mogą wykonywać obrazy o rozdzielczości do 3 m. Duża ilość satelitów grupy na różnych orbitach umożliwia wykonywanie zdjęć danego obszaru w dużej rozdzielczości czasowej.

Podsumowanie

Udany start rakiety Minotaur-C daje nadzieję na szersze komercyjne zastosowanie tego systemu w przyszłości. Na chwilę obecną nie ma jednak wykonanych rezerwacji tej rakiety ani od podmiotów prywatnych ani od amerykańskiego sektora publicznego.

Warto zaznaczyć, że na rynku mniejszych rakiet Orbital ATK dysponuje jeszcze rakietami Minotaur 1, Minotaur 4 (obie mogą być stosowane tylko do wynoszenia satelitów wojskowych) oraz startowanej z samolotu rakiety Pegasus.

Najbliższy jednak start rakiety operowanej przez tę firmę nastąpi już 11 listopada. Wtedy duża rakieta Antares ma wysłać do Międzynarodowej Stacji Kosmicznej 8. statek towarowy Cygnus.

Źródło: SFN/SF101

Więcej informacji:

Na zdjęciu: Rakieta Minotaur-C startująca z bazy Vandenberg w Kalifornii z satelitami obserwacji Ziemi SkySat oraz Dove. Źródło: Orbital ATK.