Powołano park ciemnego nieba na pustkowiach Teksasu

Droga Mleczna nad Big Bend Ranch

Niezamieszkały obszar zachodniego Teksasu może być uznanwany za raj dla miłośników astronomii. Tamtejsze nocne niebo, niemal wolne od zanieczyszczenia świetlnego, zostało objęte ochroną w postaci parku ciemnego nieba obejmującego obszar parku stanowego Big Bend Ranch.

Nowy park powstał na terenie największego w Teksasie parku stanowego Big Bend Ranch. Położony jest w południowo-zachodnim krańcu stanu, a jego południową granicę wyznacza granica państwowa z Meksykiem. Zajmuje powierzchnię ponad tysiąca kilometrów kwadratowych pustyń i półpustyń, zlokalizowanych w górzystym krajobrazie. Znaczne oddalenie od dużych miast i zamieszkałych terenów sprawia, że nocne niebo nad parkiem jest wyjątkowo ciemne i usiane tysiącami gwiazd.

Obszar, na którym położony jest park, wykupiony został przez władze stanowe w 1988 r. W 2007 r. objęto go ochroną przyrody w formie parku stanowego. Od tamtego czasu dostępny jest dla turystów 365 dni w roku, przez całą dobę. Do dyspozycji odwiedzających są szlaki piesze, konne i rowerowe o łącznej długości ponad 200 km. Dodatkowo, istnieje możliwość rozbicia namiotu na polach kempingowych, a także przemieszczania się pojazdami terenowymi po wyznaczonych szlakach.

Jedną z przyczyn, dla których wprowadzono w parku ochronę ciemnego nieba, jest chęć przyciągnięcia turystów zainteresowanych astronomią i astrofotografią, przy jednoczesnym wykorzystaniu jednego z największych walorów parku, jakim jest wyjątkowo ciemne niebo. Ochrona ciemnego nieba ma na celu również objęcie szczególną opieką fauny zamieszkującej park. Składa się ona z ponad 80 gatunków ssaków, w tym 16 gatunków nietoperzy, niezwykle wrażliwych na skutki zanieczyszczenia sztucznym światłem. Ponadto, na terenie parku odnotowano ponad 300 gatunków ptaków, w dużej mierze prowadzących nocny tryb zycia.

W celu usunięcia lokalnych źródeł zanieczyszczenia świetlnego, zmodernizowano dotychczas 84% opraw lampowych na terenie parku. Pozostałe źródła sztucznego światła mają zostać dostosowane do wymogów w najbliższej przyszłości. Poczynione inwestycje przyczyniły się do bardzo dobrych wyników pomiarów jasności nocnego nieba. Średnia z pomiarów prowadzonych z użyciem miernika SQM wyniosła 21,7 mag/arcsec2, co plasuje park wśród najlepszych pod tym względem na świecie. Równolegle z monitoringiem jasności nocnego nieba, władze parku organizują prelekcje dotyczące wiedzy o zanieczyszczeniu świetlnym, a także inne spotkania edukacyjne z zakresu astronomii, w tym pokazy obiektów nocnego nieba.

Starania czynione przez personel parku wraz z lokalną społecznością miłośników astronomii, zostały nagrodzone przez Międzynarodowy Związek Ciemnego Nieba (IDA) przyznaniem statusu międzynarodowego parku ciemnego nieba. Nowy park wraz z powstałym w 2012 r. parkiem ciemnego nieba na terenie Parku Narodowego Big Bend, tworzy jeden z największych na świecie obszarów ochrony nocnego krajobrazu. Big Bend Ranch jest piątym tego typu obiektem w Teksasie, oraz jednym z kilkudziesięciu parków ciemnego nieba na świecie.

Więcej informacji:

 

Źródło: IDA

Na ilustracji: Droga Mleczna nad Big Bend Ranch. Źródło: IDA/Morteza Safataj